Les tortues vertes de Maui

The green sea turtles of Maui

Hawaï, rien qu'à leur nom, ces îles vous évoquent certainement les plages de sable blanc, les rouleaux où glissent des surfers bronzés ou encore la lave rouge qui s'écoule des volcans. Cependant, ce paradis sur terre n'est  pas l'unique privilège des humains. Les tortues vertes l'ont bien compris et c'est donc naturellement qu'on les retrouve par dizaines près des côtes rocheuses de ces îles. L'île de Maui est le lieu privilégié pour les observer, que ce soit dans l'eau des baies de Kapalua et de Napili ou sur le sable de la plage Ho'okipa. Je vous propose ici de suivre le déroulement d'une de leur journée dans ces eaux turquoises.

Hawaii, just the sound of this name should evoke white sand beaches, surfers riding big waves and red lava flowing from volcanoes. However, this paradise on Earth is not only the privilege of humans. The green sea turtles are well aware of this, and naturally, you can find them along the rocky coasts of these islands. Maui island is the perfect place to observe them, either in the waters of Kapalua or Napili Bays, or on the sands of Ho'okipa beach. Throughout this page, I invite you to follow one of their typical days in these turquoise waters.

La baie de Kapalua, avec ses eaux calmes et limpides mais remplie de touristes, m’a permis d’effectuer toutes les photos sous-marines présentées sur cette page. En ce lieu, les tortues commencent leur journée par une toilette à la "station de nettoyage" où quelques poissons chirurgiens viennent manger les algues présentes sur leur carapace. 

Filled with calm and clear waters, Kapalua Bay is also full of tourists. Nevertheless, it allowed me to take all the underwater pictures presented in this article. Here, turtles start their day spending some time at the "cleaning station" where surgeon fish come to eat the algaes directly from their shell.

Il est ensuite temps pour elles d'aller prendre le petit-déjeuner. Pour cela, il leur est nécessaire de traverser la baie en largeur afin d'aller brouter les algues qui poussent sur les rochers à fleur d’eau situés dans la partie gauche de la baie. Les vagues et le courant ne rendent pas la chose facile et  elles sont alors ballotées de manière plus ou moins virulente par les vagues (tout comme moi pour prendre ces photos). Il arrive même parfois qu'elles soient projetées sur les rochers. En revanche dès qu'elles ne sont plus occupées à manger, elles se baladent entre les rochers comme si de rien n'était et ce malgré le courant.

Then, it's breakfast time! To be able to eat some algaes, they have to cross the bay in order to reach the rocks in the left part of the bay. There, they have to fight against the waves and the current (just like I did to take these pictures) to finally reach their precious vegetarian meal growing at the surface of the rocks. Sometimes, they even crash against the rocks. On the otherhand, once they are no longer focused on eating, they navigate through the rocks with ease.

Après un tel repas et de tels efforts, la sieste s'impose! c'est ainsi qu'elle se réfugient dans une cavité du récif corallien ou tout simplement sur le fond sableux. Que ce soit pour les tortues ou pour moi, tous ces moments sont bien sur  entrecoupés de remontées vers la surface (bien plus souvent dans mon cas) afin de reprendre une bonne bouffée d’air.

After so much effort and a good meal, nothing is better than a good nap! The latter can be done in a cavity or on the sandy seafloor. Of course, these nap times are interrupted by needed ascents to the surface in order to get a good breathof air (just like for myself, between two pictures).

Sur la plage de Ho’okipa, il est possible d’observer les tortues qui viennent se reposer sur le sable toute la journée et plus particulièrement à la tombée de la nuit. C’est en effet à ce moment-là que les requins tigres sortent de leur « tanière » pour aller croquer une ou deux nageoires de ces bêtes à carapace. Celles-ci ont compris la routine et vont donc se mettre à l’abri sur la plage. Parmi les rochers de lave noire entreposés sur le sable, elles sont alors d’un mimétisme surprenant. Il est d’ailleurs amusant de voir la surprise des gens quand vous leur annoncez qu’il y a 16 tortues devant eux, alors qu’ils n’en ont vu que 3. Le plus impressionnant reste cependant de les voir lutter dans des vagues de 2 à 3 mètres afin de se nourrir des algues qui poussent sur les rochers. Pour les repérer, il faut regarder dans le haut de la vague au moment où celle-ci va casser. Elles apparaissent alors en transparence, à moins qu’elles ne se retrouvent finalement sur le dos à la surface d’un rocher, comme j’ai pu l’observer.

Ho’okipa Beach is home to turtles that desire to rest on the sand. There, they can be observed all day long, but the best moment is certainly at dusk. At this time, they come here to protect themselves from tiger sharks that don't mind biting one or two fins as appetizer. Among the black lava rocks disposed here and there in the sand,  the turtles look alike which allow them to be protected from other predators and tourists. Actually, it's funny to see how people are surprised when you tell them that there are 16 turtles in front of them while they've seen only 3. Nevertheless, in Ho'okipa beach, the most impressive thing to see is turtles fighting against 2-3 m waves in order to catch some algaes from the rocks. To spot them in the waves, the best method is to look at the top of the wave when it's going to break. They then appear in transparency and sometimes end up on their back on the surface of a rock.

Que ce soit à Kapalua ou à Ho’okipa, les tortues sont vraiment peu farouches. A tel point, que la première fois que j’en ai vu une, c’est parce qu’elle est venue reprendre son air à moins de 1 mètre de moi. Pour ceux qui sont amoureux des tortues marines, Maui est l’endroit idéal pour les observer et aller nager avec elles.

Either in Kapalua Bay or at Ho’okipa Beach, the green sea turtle are really confident and not scared of humans. They've gotten so used to humans that the first time I saw one, it was because she came just 1 m away from me in order to breathe. For those who are in love with sea turtles, Maui is definitely the best place to watch and swim with them.

© by Julien Pinaud.

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